¿Qué estudiaban los primeros ingenieros químicos de la Universidad Católica Bolivariana UCB (hoy UPB)?

 
Estudiantes en el laboratorio

La primera carrera que se fundó en la Universidad Católica Bolivariana fue Ingeniería Química, originalmente llamada Química Industrial, que inició labores en 1938.

Para comprender lo que los ingenieros químicos debían estudiar en esa época es importante considerar el contexto en que inició el programa. La fundación de Ingeniería Química coincidió con una época de gran turbulencia política que desembocó en la Segunda Guerra Mundial. La guerra en Europa impulsó la creación de industrias nacionales en Colombia, especialmente las químicas, pues muchos insumos industriales, que anteriormente eran importados, ya no se conseguían y debieron producirse dentro del país.

Adicionalmente, Ingeniería Química fue la primera ingeniería de corte industrial en un país en el que las pocas Escuelas de Ingeniería que existían, tanto civiles como militares, se especializaban sobre todo en preparar a sus estudiantes para la creación y mantenimiento de infraestructura (construcciones, caminos y puentes) [1].

No debe olvidarse que en esos años la cantidad de ingenieros disponibles en el país era pequeña, por lo que era muy posible que un ingeniero, al desempeñarse dentro de su labor diaria, tuviera que contar con sus propios recursos para solucionar los múltiples retos que iban apareciendo: falta de insumos, creación e implementación de nuevos procesos, dificultades en el suministro por precariedad de las vías de acceso, construcción de plantas de proceso, transmisión y divulgación del conocimiento.

El primer programa de ingeniería química fue propuesto por el primer decano, Juan Luis Consuegra de la Cruz, primer decano primer decano de Química Industrial de la Universidad Católica Bolivariana

Primer programa de Química Industrial UPB
Año 1 Año 2 Año 3 Año 4 Año 5
Algebra Superior Geometría Analítica Mecánica Aplicada Electrotecnia Tecnología Química Industrial y Estadística
Trigonometría y Topografía Cálculo diferencial e integral Magnetismo y Electricidad Química Industrial Orgánica y prácticas Análisis Químico Orgánico y sus prácticas
Historia Natural Geometría Descriptiva Termodinámica Electroquímica y Electrometalurgia Físicoquímica
Física General Mecánica General Análisis Químico y sus prácticas Termotecnia Ferrocarriles Industriales
Química General Química Industrial Inorgánica y Prácticas Dibujo Industrial 2 Construcción y Arquitectura Industrial Economía Política y Legislación Social
  Dibujo Industrial   Dibujo de Proyectos Higiene Industrial
        Proyectos

Así eran los cursos que estudiaron los pimeros ingenieros químicos

Química Industrial

Era el núcleo del plan de estudios de los primeros ingenieros químicos bolivarianos. Las asignaturas dedicadas a ese tema abarcaban el estudio de los procesos para la elaboración de productos típicos como el ácido sulfúrico, la sal, los abonos, el fósforo y los derivados del carbón, así como el conocimiento sobre diferentes servicios industriales, incluidos el agua, los combustibles y la refrigeración [3].

 
Estudiantes en el laboratorio de Ingeniería Química en la Hacienda La palestina, antigua sede de la UPB

Estudiantes de ingeniería química en el laboratorio ubicado La Palestina ca.1945. Entre ellos se observa, a la izquierda, a Neil Gilchrist, segundo decano de ingeniería química, y a la derecha, a Mons. Félix Henao Botero, rector en ese tiempo.

Además de ese núcleo, en el plan de estudios propuesto a los primeros ingenieros químicos de la UCB se pueden observar asignaturas que posiblemente sean exóticas para los ingenieros químicos de hoy en día:

Topografía

Una herencia de la Ingeniería Civil, y razonable por cuanto un ingeniero químico en esas épocas posiblemente tuviera que vérselas con asuntos de construcción. Obsérvese en la Ilustración 2 una de las primeras clases de topografía servidas en el programa.

 
Estudiantes en el laboratorio de Ingeniería Química en la Hacienda La palestina, antigua sede de la UPB

Detalle de una clase de Topografía para estudiantes de la Escuela Química Industrial en UPB ca. 1938. La ubicación más probable es en las instalaciones del Seminario Mayor, lugar donde tuvo su primer asiento la Facultad.

Historia natural

El curso contemplaba un vistazo a la botánica, para conocer posibles materias primas, desde fibras hasta aceites, pasando por maderas y colorantes; y un detenido recorrido por la geología, con el fin de diferenciar los agentes atmosféricos, acuosos, ígneos y orgánicos, a la vez que se revisaban a profundidad las eras geológicas terrestres [3].

Construcción y Arquitectura Industrial

Como dijimos, un ingeniero químico de mediados del siglo pasado se enfrentaba a la posibilidad de tener que planear, diseñar, montar y supervisar la construcción de su propia planta de proceso, por lo cual esta asignatura era imperdonable.

Ferrocarriles Industriales

Durante la década de los años 30 del siglo pasado, se alcanzó la mayor extensión de red de ferrocarril jamás tendida en Colombia [4]. Muchos insumos llegaban en tren, y una planta de proceso no habría estado completa sin incorporarse a la red ferroviaria. En ese tiempo era difícil prever los hechos y decisiones gubernamentales de las siguientes décadas que desembocaron en su ruina y desmantelamiento.

Por último, obsérvese que, a diferencia de la actualidad, las asignaturas eran anuales, con lo que cada tema podía tratarse con gran amplitud y profundidad. Un aspecto adicional que explica la variedad y detalle de las asignaturas es el hecho de que no era tan común como hoy en día que los ingenieros hicieran posgrados, y muchos de los primeros egresados afrontaron toda su vida.

Por último, obsérvese que, a diferencia de la actualidad, las asignaturas eran anuales, con lo que cada tema podía tratarse con gran amplitud y profundidad. Un aspecto adicional que explica la variedad y detalle de las asignaturas es el hecho de que no era tan común como hoy en día que los ingenieros hicieran posgrados, y muchos de los primeros egresados afrontaron toda su vida profesional sobre bases formales otorgadas fundamental o exclusivamente por sus estudios de pregrado.

Por: Marisol Osorio y Beatriz Garcés

Fuentes

1. J. Torres Sánchez y L. A. Salazar Hurtado, Introducción a la Historia de la Ingeniería y de la Educación en Colombia. Bogotá, 2002.

2. Junta Económica de la Universidad Católica Bolivariana, “Acta # 96.” Archivo de Gestión Documental de la Universidad Pontificia Bolivariana, Medellín, Colombia, 1937.

3. Universidad Católica Bolivariana, Prospecto para 1942 Facultad de Química Industrial. 1942.

4. J. Arias de Greiff, “Ferrocarriles en Colombia 1836-1930,” Credencial Hist., no. 257, 2011.

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